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Android PC ¿una opción como HTPC?

¿Que es un Android PC?, ni mas ni menos que un ordenador basado en un procesador de arquitectura ARM que corre un sistema operativo de tablet o smartphone.

El despegue de los Smartphone y tablets ha permitido que afloren al mercado los procesadores que impulsan a estos dispositivos. Cada vez con mas núcleos y capacidad de proceso, estos microprocesadores fabricados en su mayoría a partir de  micros ARM darán que hablar en el futuro.androide
Ya es un negocio importante la fabricación de micros de arquitectura ARM, tener en cuenta que ahora a cualquier dispositivo electrónico, ya sea una nevera, lavadora, televisión, incluso coches o cualquier otro electrodoméstico se le puede integrar un procesador ARM o similar para ofrecer al cliente un valor añadido.

Pero si importante ha sido la irrupción en el mercado de este tipo de microprocesadores, el motor que ha permitido su crecimiento es el sistema operativo Android, de código abierto y basado en Linux.
En esta entrada voy a intentar daros detalles de todos los integrantes de esta película: Tecnología, software, hardware, terminología…

TERMINOLOGIA

Para no perderse dentro del laberinto de nombres que integran todas estas soluciones, vamos a conocer unas cuantas definiciones para no despistarnos con tanta nomenclatura.

SOC: También referido como System-on-a-chip, describe la tendencia cada vez más frecuente de usar tecnologías de fabricación que integran todos o gran parte de los módulos componentes de un ordenador o cualquier otro sistema informático o electrónico en un único circuito integrado o chip.

ARM: Líder mundial en la fabricación de semiconductores y desarrollador de los famosos procesadores Cortex utilizados en Smartphones, tablets, etc.
Prácticamente todos los SOC incluyen un procesador de este fabricante, a día de hoy tiene monopolizado el mercado.

NVIDIA TEGRA: Desarrollado por Nvidia, es un system-on-a-chip para dispositivos portátiles como smartphones, tablets, etc. Los chips Tegra contienen procesadores de Arquitectura ARM, gráficas diseñadas por Nvidia, northbridge, southbridge, y controlador de memoria en un paquete único.

SNAPDRAGON, ROCKCHIP, EXYNOS, AMLogic: Corresponden a la gama de SOC de cada fabricante. Detrás de estos nombres se encuentran fabricantes de chipsets y semiconductores basados en la arquitectura ARM integrando procesadores Cortex. Por ejemplo Samsung con sus SOC Exynos o Qualcomm con sus Snapdragon son una referencia en el mercado movil, mientras que Rockchip es el encargado de la mayoría de SOC para Android PC.

USB-OTG: USB On-The-Go , también conocido por el acrónimo USB OTG , es una extensión de la norma USB 2.0 que permite a los dispositivos USB tener más flexibilidad en la gestión de la conexión USB. Permite que dispositivos como un reproductor de audio digital o teléfono móvil actúen como host, por lo que se les puede conectar una memoria USB, un ratón, un teclado, un disco duro, etc ....

HARDWARE

Marcas como la todopoderosa INTEL, cuya intención es zamparse directamente a ARM, bien a través de su compra o con sus ATOM para dispositivos portátiles, Nvidia con sus chips TEGRA, ARM precursores en este mercado, Samsung o Qualcomm. Estos son los principales protagonistas del mercado portatil.
ARM-CPU
PROCESADOR
Como habéis leído en el apartado de Terminología, detrás de nombres como Rockchip, Snapdragon, Exynos y muchos otros más, están los procesadores Cortex ARM principalmente los A9.

Los Cortex A9 son procesadores escalables, eso quiere decir que podemos encontrar SOC de un núcleo hasta cuatro núcleos.

Veamos lo que nos dice la Wikipedia sobre estos microprocesadores ARM:
La relativa simplicidad de los procesadores ARM los hace ideales para aplicaciones de baja potencia. Como resultado, se han convertido en dominante en el mercado de la electrónica móvil e integrada, encarnados en microprocesadores de bajo consumo y relativamente bajo coste. En 2005, alrededor del 98% de los más de mil millones de teléfonos móviles vendidos cada año utilizan al menos un procesador ARM.
La arquitectura ARM es licenciable. Las empresas que son titulares de licencias ARM actuales o anteriores incluyen a Alcatel-Lucent, Apple Inc., Broadcom, Cirrus Logic, Intel (a través de DEC), LG, Microsoft, NEC, Nintendo, Nuvoton, Nvidia, Sony, Qualcomm, Samsung, Sharp, Texas Instruments, Yamaha, ZiiLABS, etc...
Después de esta lectura, nos queda clara la capacidad de ARM y como su arquitectura es adaptada por múltiples fabricantes en el desarrollo de sus chips.

GRÁFICA
Al igual que en los microprocesadores X86 de INTEL y AMD, las graficas juegan un papel importante en la reproducción de video en HD.

ARM también fabrica gráficas, actualmente la Mali-400 es la estrella principal de los SOC. También con una arquitectura escalable las encontraremos hasta con 4 núcleos, esto será lo más común en todos los Android PC que veamos.

No sólo está Mali en el mercado grafico para estos dispositivos, Qualcom también ha desarrollado graficas bajo el sobrenombre Adreno, Nvidia aporta al mercado grafico sus GeForce integradas dentro de la plataforma TEGRA, e Imagination Technologies tiene su PowerVR esta ultima grafica es la que ha adoptado Intel para sus Redhookbay.

Encontrar las graficas Adreno o GeForce en los Android PC será poco o nada frecuente.

SOFTWARE ANDROID

Android es un sistema operativo móvil basado en Linux, que junto con aplicaciones middleware está enfocado para ser utilizado en dispositivos móviles como teléfonos inteligentes, tabletas, Google TV y otros dispositivos. Es desarrollado por la Open Handset Alliance, la cual es liderada por Google. Este sistema por lo general maneja aplicaciones descargadas desde Google Play, aunque pueden ser instaladas desde otras tiendas de APPS (aplicaciones).

Fue desarrollado inicialmente por Android Inc., una firma comprada por Google en 2005. Es el principal producto de la Open Handset Alliance (Broadcom, Nvidia, Qualcom, Samsung, Intel …), un conglomerado de fabricantes y desarrolladores de hardware, software y operadores de servicio.

Tiene una gran comunidad de desarrolladores escribiendo aplicaciones para extender la funcionalidad de los dispositivos. A la fecha, se han sobrepasado las 700.000 aplicaciones (de las cuales, dos tercios son gratuitas) disponibles para la tienda de aplicaciones oficial de Android: Google Play, sin tener en cuenta aplicaciones de otras tiendas no oficiales para Android, como pueden ser la App Store de Amazon o la tienda de aplicaciones Samsung Apps de Samsung.

Google Play es la tienda de aplicaciones en línea administrada por Google, aunque existe la posibilidad de obtener software externamente. Los programas están escritos en el lenguaje de programación Java.No obstante, no es un sistema operativo libre de malware, aunque la mayoría de ello es descargado de sitios de terceros, atención a esto si queréis tener vuestro Android PC libre de virus.

Pero no solo de Android viven los denominados Android PC, de hecho, lo mas interesante para los interesados en usarlos como HTPC es que XBMC.org esta desarrollando una versión del afamado software mediacenter XBMC, van por su versión RC3, es todavía una beta, por lo que puede ocasionar problemas de estabilidad

TIPO DE EQUIPOS

Después del rollo que os he soltado, perdonarme pero es primordial conocer lo que os he contado para no comprar a ciegas, viene la parte interesante.

Prácticamente el 100% de estos dispositivos tienen en sus tripas un SOC fabricado por Rockchip los cuales parece ser que son los únicos que pueden ofrecer un corazón de bajo coste para los  Android PC, concretamente el Rockchip RK30xx es el mas popular. En CES 2013 acaban de presentar su modelo RK3188 Quadcore.

Estos son los tipos de Android PC que encontrareis en el mercado.

STICK
En la actualidad, el dispositivo más utilizado y que estos últimos meses ha tenido un gran éxito de ventas, es el modelo tipo Stick USB. Con unas dimensiones ligeramente más grandes que un pendrive, aglutina en su interior todo un pequeño mini ordenador con un procesador Cortex A9 y grafica Mali.

Lo podéis encontrar bajo diferentes marcas y fabricantes con el sobrenombre de MK802/MK806/MK808. Siendo los más populares los MK802 III o en su versión con bluetooth MK802 III S. Buscarlos con procesador Cortex A9 doble núcleo y grafica Mali 400 quadcore.
mk802III
Su conectividad es algo limitada aunque en ocasiones suficiente si lo vas a utilizar como un PC básico que coja los datos de la red. La mayoría incorporan video a través de HDMI, lector Micro SD, USB host, USB OTG y microUSB para alimentarlo. Si vuestra TV tiene un puerto USB autoalimentado, no necesitareis comprar una fuente de alimentación para el dispositivo.

Si por el contrario vais a conectar un disco duro externo de 2.5” es recomendable comprar un HUB USB alimentado de al menos 2 amperios, de esta forma podéis alimentar a la vez el disco duro y el mini PC Android.

Quizá el punto más débil del stick sea la cobertura de su antena wifi n, en algún modelo la recepción no es óptima, teniendo que recurrir a la apertura del stick y reubicar la antena en una zona próxima a la abertura de refrigeración.

MEDIACENTER
También podéis encontrar un mini PC en una caja un poco más voluminosa, al estilo de la Google TV o Apple TV. Con un diseño menos espartano que los Stick, incluyen mayor conectividad, una antena wifi en condiciones, red ethernet, audio coaxial e incluso mando a distancia, tambien son el doble de caros.

En cuanto al procesador, los he visto con ARM Cortex A9 pero de un solo núcleo, quizá se quede algo corto en cuanto a potencia. El modelo mas interesante es el MINIX NEO X5, con doble nucleo y buena conectividad.
8726_xbmc

¿DONDE LO PODEMOS COMPRAR?

En Ebay, Amazon, tiendas online chinas o en tiendas nacionales. Ojo con las compras en tiendas chinas, porque realizan los envíos con diferentes artimañas para que no los paren en aduanas, si retienen el producto os tocara pagar los impuestos correspondientes, por lo que si quieres evitar sustos de última hora es recomendable comprarlos en importadores de tu país.

¿EN QUE DEBEMOS FIJARNOS PARA SU COMPRA?

Para tener un equipo medianamente potente, deben cumplir al menos con estos requisitos:
  • Procesador Cortex A9 de doble núcleo
  • Tarjeta Grafica Mali 400 quadcore
  • 8GB de memoria flash para almacenamiento interno
  • 1 GB de RAM DDR3
  • Sistema operativo Android 4.0
  • Buscar por MK802 / MK806 / MK808/ RK3066 (ojo, que no sea Cortex A8)
También os debéis fijar en que el ensamblador del producto realice actualizaciones del firmware con asiduidad, de esta forma nos aseguramos el mejor funcionamiento del equipo. En esto destaca la marca Rikomagic.

FOROS EN LOS QUE INFORMARNOS

Hay unos cuantos, los recomendados son:
En Ingles tenemos el foro de Rikomagic, el cual tiene bastante actividad.
Seguro que hay muchos mas, os animo a que compartáis con todos nosotros los mejores foros en cualquier idioma.

¿EL FUTURO?

Debería ser prometedor en todos los sentidos, tanto en software como hardware. En software seguiremos con las evoluciones de Android, mientras que las distribuciones de Linux comienzan a adaptarse a este nuevo ecosistema, XBMC incluido.

En el hardware seguramente veremos bastante movimiento por parte de todos los fabricantes importantes como AMD e INTEL, el cual tiene preparado el SOC Redhookbay. ARM sigue a lo suyo mirando de reojo a lo que le viene, la competencia será dura.

Atención a AMD, porque de entrar en el mercado con precios competitivos, se puede llevar un bocado importante gracias a sus graficas y buen hacer con video en HD, pero me extrañaría mucho ver su tecnología en equipos de tan bajo costo.

Interesante ver si los ARM Cortex A15 de hasta 8 núcleos y con una frecuencia máxima de 2.5Ghz se podrán adaptar a estos equipos mediacenter. Pero no nos haremos muchas ilusiones, ya que me temo que para nuestros miniPC los ARM Cortex A9 seguirán vigentes durante una larga temporada, su precio reducido les convierte en carne de cañón para ser el centro de todos estos pequeños miniPC que nos inundarán desde el Lejano Oriente.

En este pasado CES 2013, ha habido bastantes novedades en cuanto a procesadores móviles, estos pronto darán el salto a las tabletas, y quien sabe si a los Android PC.

MERCADO

¿A que equipos puede hacer daño este tipo de miniPC?, tengo claro que los principales afectados por la plaga de dispositivos androidPC pueden ser los discos duros multimedia de marcas como Western Digital, Woxter o similar. Me temo que o WD y compañía adaptan sus sistemas operativos a android o lo pasaran mal.

No creo que el mercado de los HTPC se vea muy afectado por los Android PC, los cuales aun siendo capaces de reproducir HD son muy limitados en su capacidad de proceso. Si se consigue un sistema operativo estable, hasta se podrían utilizar como servidores de descarga, pero limitados, el torrent y poco mas.

VENTAJAS E INCONVENIENTES

Las principales ventajas son la miniaturización, el bajo consumo del dispositivo y la funcionalidad de su sistema operativo.

Dentro de los inconvenientes, podríamos destacar varios aspectos.

En primer lugar el tema hardware: la compra de un aparato de este tipo puedes ser una lotería, los controles de calidad dejan mucho que desear y lo mismo podemos tener problemas con la recepción de la señal Wifi como que nos quedemos con el conector HDMI en la mano.

En segundo lugar hay algo que me preocupa del software y es la posibilidad de apagar el dispositivo cuando no se usa, si en los android PC tipo mediacenter sí es habitual el incluir un botón de apagado, en los Stick brilla por su ausencia teniendo que recurrir a alguna APP que emule el botón de power off.

Lo mas importante, el desarrollo del software, de nada nos sirve un miniPC como HTPC si no esta afinado el software para reproducir MKV, será básico ver como evoluciona la estabilidad de XBMC para su éxito final como reproductor de contenido en alta definición.

RASPBERRY PI

No quiero acabar la entrada del blog sin comentar el suceso del año 2012, el mini ordenador Raspberry Pi. Este ha dado mucho que hablar en todos los foros de electrónica o informática, y aunque su sistema operativo habitual no es Android, las características del hardware bien le podrían servir para dar guerra a un Android PC.

Basado en un procesador ARM, la fundación Raspberry Pi ha desarrollado un mini ordenador con un coste de tan solo 25 dólares, un precio de risa. Si importante ha sido conseguir un producto económico, no menos importante es la comunidad de desarrollo que se ha organizado detrás de este dispositivo. En la actualidad este mini pc es capaz de mover XBMC.

Con un pequeño circuito al aire y unas cuantas conexiones: HDMI, USB, Ethernet… se ha ganado el corazón de todos los desarrolladores de software por sus infinitas posibilidades.

Para vestir a estos circuitos, existen multitud de cajas, además de accesorios y merchandising.
RaspberryPi
Aquí tenéis unos cuantos datos sacados de la Wikipedia.
El diseño incluye un System-on-a-chip Broadcom BCM2835, que contiene un procesador central (CPU) ARM1176JZF-S a 700 MHz (el firmware incluye unos modos “Turbo” para que el usuario pueda hacerle overclock de hasta 1 GHz sin perder la garantía),9 un procesador gráfico (GPU) VideoCore IV, y 512 MB de memoria RAM aunque originalmente al ser lanzado eran 256 MB. El diseño no incluye un disco duro o una unidad de estado sólido, ya que usa una tarjeta SD para el almacenamiento permanente; tampoco incluye fuente de alimentación o carcasa. El modelo B se vende a 35 $ y el modelo A se venderá a 25 $. El 29 de febrero de 2012 la fundación empezó a aceptar órdenes de compra del modelo B.
Visita este enlace para saber todo sobre Raspberry Pi.

CONCLUSIÓN

Si eres un aventurero intrépido y te gusta el riesgo, te aconsejo comprar un Stick Android PC, lo pasaras bomba descubriendo aplicaciones y afinándolo para conseguir un mediacenter en condiciones, también te llevaras mas de un cabreo. Según comenta Xabier al pie de esta entrada, el soporte 24P parece que también brilla por su ausencia, lo que permitirá la aparición del famoso efecto judder que tanto molesta al ver una película..

A día de hoy esta todo muy verde, seguro que a lo largo de este 2013 se conseguirán muchas mejoras que harán que todo fluya en condiciones, y por solo 40€ tengas un mini PC para realizar todo lo que se te ocurra, eso sí, a escala.

Yo de momento veré si en unas semanas puedo echar el guante al Rikomagic MK802III S de un amigo, os contaré mis experiencias con su manejo y compatibilidad.

Mientras tanto empezaremos a recopilar del Android Market las aplicaciones mas interesantes para utilizar en nuestro nuevo mini Android PC HTPC. Mantendré la guía actualizada añadiendo en un futuro las aplicaciones mas interesantes.


2 comentarios:

Xabier Hualde dijo...

Felicidades por el artículo, muy completo.

Yo añadiría a los inconvenientes el hecho de que Android actualmente no soporta 24p. Es decir, tendremos judder si o si al reproducir, por ejemplo, un BD-rip. Esto en mi opinión lo invalida como HTPC minimamente solvente.

jmqnick dijo...

Gracias por el apunte Xabier, el soporte 24P ese era uno de los puntos que todavía nadie me había aclarado.

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No lo voy a negar, siempre que navego por los foros, lo que mas me gusta es ver las fotos de los montajes de los equipos, mas si cabe la de los HTPC.

Por ello me gustaría que compartierais con todos nosotros esas fotos que seguro tenéis del montaje de vuestro HTPC.

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Enjoy

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